fbpx
Find os her

Med Draften bag os flytter fokus i NBA sig over på det næste store samtaleemne: Free Agency (Award show tæller ikke).

Selvom sidste års free agency af mange beskrives som “GOAT-offseason“, da 7 All star-spillere skiftede hold, er det ikke utænkeligt, at dette år kan ændre ligeså meget på magtbalancen som sidste år.

En række stjernespillere som Kevin Durant, Chris Paul, Paul George og DeMarcus Cousins, kan alle frit skrive kontrakt med et nyt hold i årets offseason, og fra den 1. juli er det tilladt for free agents ligaen rundt at have officiel kontakt med andre organisationer.

One king to rule them all

Der er ingen som LeBron James. Nok er der også andre free agents med imponerende CV i årets offseason, men Kevin Durant og Chris Paul forventes ikke at gå nogen steder, og Paul George og DeMarcus Cousins har aldrig spillet i en finaleserie, slet ikke otte i streg.

LeBron James er den eneste spiller i ligaen, der sikrer alle hold en chance for at vinde et mesterskab. Det beviste han igen i år, da han førte et sørgeligt Cavaliers-mandskab til finalen, hvor de tabte i fire kampe til Golden State Warriors.

Over 22 slutspilskampe stod James for 32 procent af sit holds point, rebounds, assists, steals og blocks. Det er med afstand det højeste for nogen spiller på et finalehold de sidste 40 år.

James havde ifølge NBAmath’s “Total Points Added”-statistik dobbelt så stor indflydelse på spillet som nogen anden spiller i dette års slutspil.

Af den grund er det et helt andet show, når LeBron er free agent. Ligaen går i stå, indtil James har taget sin beslutning, der ifølge ESPN’s Brian Windhorst forventes at blive offentliggjort den 3. juli.

Da James i i 2014 tog tilbage til Cleveland med sin artikel i Sports Illustrated-artikel ‘I’m Coming Home’ ventede han helt indtil den 11. juli med at tage sin beslutning, imens resten af ligaen ventede utålmodigt på at vide, hvem han ville skrive kontrakt med.

Cavaliers havde på daværende tidspunkt en aftale med Trevor Ariza og Gordon Hayward, der havde givet hånd på, at de ville komme til Cleveland for at spille med en ung Kyrie Irving, Dion Waiters, Tristan Thompson og Andrew Wiggins, der lige var blevet valgt som nummer 1 i årets draft.

“Kyrie havde med succes rekrutteret både [Gordon] Hayward og Trevor Ariza som nogle eksempler. Vi havde fået deres ord på, at de ville spille for os. Alle ventede bare på, at LeBron ville tage sin beslutning.

Naturligvis, hvis LeBron vil komme tilbage til Cleveland, så gør du det. Du går efter LeBron,” sagde den tidligere Cavaliers general manager, David Griffin, på en podcast med Bill Simmons i maj i år.

Hayward forlængede med Utah, Trevor Ariza tog til Houston og Cleveland tradede Wiggins til Minnesota for Kevin Love, der året efter forlængede med Cleveland, ikke mindst på grund af LeBrons tilstedeværelse.

Cleveland Cavaliers, der fra 2010 til 2014 gik 97-215 og havde ligaens dårligste record, har været i finalen fire år i streg, hvoraf de vandt et uforglemmeligt mesterskab i 2016, da de kom tilbage fra 3-1 for at slå Golden State Warriors der gik 73-9.

Det var Clevelands første store sports-mesterskab i 52 år. Du går efter LeBron.

At Cleveland eller ikke at Cleveland

James har i løbet af sæsonen udtalt, at ‘winning and family’ kommer til at diktere hans beslutning om en uges tid. James er født og opvokset i Akron, et lille stykke udenfor Cleveland, og hans familie er bosat i Cleveland.

James går sjældent længe uden at minde verden om, at han er et ‘kid from Akron’, og hans profiler på sociale medier er i disse dage fyldt med en hyldest til Cleveland og det nordøstlige Ohio.

Cleveland ligger klart i front i forhold til ‘family’. Ser man på ‘winning’, er det en anden sag.

På mange måder ligner årets situation 2014, da James skiftede fra Miami Heat tilbage til Cleveland Cavaliers i det nord-østlige Ohio. Der er gået fire år, og udover James, ser Cavaliers’ trup gammel og slidt ud, og de er lige blevet fejet af banen i finalen af et af de bedste hold nogensinde.

Da Miami Heat tabte til Spurs i 2014, gjorde de det med rekordstor margin, og Cavaliers er lige blevet sweepet af Golden State. Der er lang vej for dette Cavs-hold, hvis de vil gøre sig håb om at vinde mesterskabet næste sæson – med eller uden James.

At Cavaliers’ trup mangler talent er ikke mindst James’ egen fortjeneste. Han gik selv i front, da Cavaliers for nogle år tilbage gav både J.R. Smith og Tristan Thompson store, langvarige kontrakter. Begge spillere har underpræsteret, og ved dette års trade deadline var de praktisk talt umulige at slippe af med.

Cavs står lige nu til at udbetale 138 millioner dollars i kontrakter næste sæson, hvis James bliver. Med et salary cap på 99 millioner dollars er der dermed ikke plads til at hente nye spillere ind, der kan gøre en forskel. Det kan derfor være svært at argumentere for, at James’ bedste chance for at vinde mesterskaber er i Cleveland. Hvis han bliver, kan han forvente at se mere af det her.

Eller det her: (hold øje med James’ reaktion ved 2:25, da han finder ud af, at Tyronn Lue ikke brugte den timeout, som de havde)

James har tidligere haft rig mulighed for at ville blive i Cleveland. Ifølge ESPN’s Adrian Wojnarowski kunne Cavaliers have tradet sig til Paul George, hvis James forlængede med Cleveland sidste sommer.

End ikke en All Star i Paul George var nok til at overtale James, og i stedet fik Cavaliers tradet sig til Isaiah Thomas, Jae Crowder, Ante Zizic og et draft pick, der endte med at blive til Colin Sexton.

James vendte tilbage til Cleveland med et mål om at vinde ét mesterskab. Det har han gjort.

På diverse fora giver Cavaliers-fans udtryk for, at de ønsker ham god vind, hvis han beslutter sig for at skifte klub.

Flere om buddet

James mener selv, at han har carte blanche. Han er nået til et punkt i sin karriere, hvor alle organisationer i ligaen er villige til at betale ham en max kontrakt og/eller trade sig til en situation, hvor der er plads til ham på lønningssedlen.

Selvom alle hold i ligaen i øjeblikket ikke har råd til at betale ham en max kontrakt, så kan de skabe plads igennem en sign-and-trade, hvor James ville skrive kontrakt med Cavaliers for derefter at blive tradet til en anden klub med det samme.

Det samme gjorde James, da han i sin tid tog sit talent til Miami, og kun på denne måde vil James kunne ende i eksempelvis Houston eller San Antonio.

En række organisationer gør sig håb om at skrive kontrakt med James, og selvom rekrutteringen først er lovlig på officielt niveau fra den 1. juli, er de allerede gået i gang med deres pitch.

I løbet af sæsonen er billboards blevet sat op i Philadelphia, Los Angeles, Cleveland, Houston og New York, og da Houston Rockets røg ud af slutspillet i år, blev det dagen efter rapporteret, at Chris Paul allerede var i gang med at rekruttere sin gode ven fra bananbåden.

Philadelphia 76’ers og Los Angeles Lakers er sammen med Houston Rockets og San Antonio Spurs favoritter i løbet om LeBron James. Begge klubber er i besiddelse af en ung, talentfuld kerne, og ligeså vigtigt har de råd til at skrive kontrakt med James direkte, uden at skulle trade vigtige spillere væk.

Lakers har til og med råd til at skrive to max kontrakter i år (kigger på Paul George), og Kawhi Leonard har tilsyneladende givet udtryk for, at han er færdig med Spurs som organisation, og at han vil til Lakers.

Den legendariske organisation i gul og lilla præsenterer således både ‘winning’ og ‘family’, da Los Angeles er en by, hvor James’ familie også ville kunne trives. Ifølge NBA-legenden, Gary Payton, skal James’ ældste søn spille high school på Sierra Canyon School i Los Angeles næste år.

Men det er alt, man har at gå efter i denne omgang af The Decision. James har ikke givet nogle bemærkelsesværdige hints til, hvor han vil spille. Det er rent gætværk, og ingen (måske ikke James selv) ved, hvor han skriver kontrakt.

Det eneste vi ved er, at hans beslutning forventes at komme relativt kort tid efter 1. juli.

Indtil da må resten af ligaen bare afvente James’ beslutning, der kommer til at ændre på magtbalancen i NBA for en tredje og måske sidste gang.

Mere fra Cleveland Cavaliers