fbpx
Find os her

NBA

Hamrende uheldige Pacers – Hvor står de uden Oladipo?

Små to uger er gået siden Victor Oladipo ødelagde knæet og dermed blev sendt på en uønsket tidlig sommerferie. Skader kommer sjældent på et belejligt tidspunkt, men timingen og skadens omfang rammer Indiana Pacers hårdt i striden om en topplacering.

Foto: Keith Allison - Flickr

Staten Indiana har altid været kendt som en passioneret og stolt basketball stat med en lang historie bag sig, der blandt andet tæller tre ABA-mesterskaber tilbage i start 70’erne (senere sammenlagt med NBA).

Men skæbnen har ikke behandlet de hungrende Pacers-fans specielt godt i det seneste årti.

  • 2011-14: LeBron James og Miami Heat stopper tre år i træk et defensivt stærkt Pacers. Conference Finals blev endestationen i de sidste to år. To tætte serier, hvor udfaldet med lidt held var gået Pacers’ vej.
  • 2014-15: Året hvor Pacers og Paul George endelig skulle lukrere på LeBrons skifte til Cleveland, og den dertil stadige usikkerhed i spillestil og holdkemi. George brækker benet under en træningskamp med landsholdet, og bliver først klar efter at Pacers har udspillet deres rolle i kapløbet om playoffs-pladser.
  • 2017-18: Pacers taber første runde i playoffs til den tidligere plageånd, LeBron James og hans aldrende Cleveland Cavaliers. Over syv kampe havde Pacers en gennemsnitlig målscore på 100,6 point, mod Cavaliers på kun 94,9 point. Sjældent det vindende hold scorer næsten seks point mindre i gennemsnit henover en syv kampsserie. Med lidt held var Pacers gået videre, hvilket havde været imod mange eksperters vildeste forudsigelser.
  • 2018-19: Victor Oladipo ødelægger sit knæ og muligvis Pacers’ chancer for relevans i playoffs.

Modsat de store markeder i Miami, Los Angeles og New York får holdet i Indiana intet forærende (i form af store free agents). Succes skal avles gennem holdspil, egne draftvalg eller godt købmandsskab i trades.

Derfor må frustrationerne være tydelige blandt fans og i organisationen. For hvordan kommer Pacers videre fra en skade på deres eneste stjerne? Drømmen om NBA Finals var måske urealistisk, men håbet var så småt begyndt at spire – og forståeligt nok.

I december blæste Pacers igennem alt modstand og hentede 12 sejre ud af 15 mulige. Havde den regulære sæson kun bestået af december, ville Pacers gå ind til playoffs som det bedste hold i ligaen. Med en pointdifference på plus 10,5 og et forsvar som kun tillod 99,6 point per 100 boldbesiddelser (det eneste hold under 100), sluttede Pacers 2018 som det mest formstærke hold.

‘Next man up’

”Vi har på en måde mistet vores vej gennem det her, og den er vi nødt til at finde igen. Victor kommer ikke tilbage. Vi er nødt til at komme videre og ikke se på hvad vi mangler, men fokusere på det vi har tilbage,” sagde Pacers cheftræner, Nate McMillan, efter nederlaget til Wizards den 30. januar.

Nederlaget blev en del af et Losing streak på fire kampe, hvor man blandt andet tabte til bundhold som Memphis Grizzlies og Orlando Magic, krydret med en røvfuld fra de forsvarende mestre fra Oakland, Golden State Warriors.

Siden da, har Pacers hentet fire sejre ud af fire mulige, og har fundet tilbage til deres gamle spillestil med fokus på defensiven og holdets bredde, essentielle ingredienser fra sejrsstimen tilbage i december.

Meget af Pacers’ succes kommer fra holdets mantra og mentale indstilling, ‘Next man up’. I fraværet af Oladipo må andre spillere levere en ekstra indsats. Det har eksempelvis været tilfældet med Pacers’ bænkspillere. Bænken er ligaens anden bedste målt på plus/minus, med en positiv pointdifference på 2,1, hvilket vil sige at Pacers’ bænk generelt scorer 2,1 point mere end modstanderens fem spillere på banen.

Fra bænken kommer blandt andet Domantas Sabonis som kandiderer til at blive årets sjette mand. Sabonis var en del af en tradepakke, hvor Indiana sendte Paul George til Oklahoma City Thunder for Oladipo og Sabonis.

Hos Thunder var håbet at man havde fundet en forward/center som kunne sprede gulvet ud, og derfor blev Sabonis ofte placeret bag trepointslinjen. I 2016-17 sæsonen (Hans rookie år) snittede han to trepointsforsøg per kamp, med en skudprocent under middel på 32,1. Hos Pacers har man næsten fjernet hans skudforsøg bag trepointslinjen, og han snitter i denne sæson kun 0,2 forsøg.

Det skyldes primært at Sabonis har fået rollen som center, når bænken kommer ind. Med en højde på 211 centimeter og en kampvægt på 108 kilogram, fylder Sabonis godt under kurven. Det afspejles eksempelvis i hans evne til at rebounde, hvor han i gennemsnit på 24 minutter river 9,3 bolde ned fra de højere luftlag.

Hvem skal afgøre kampen?

Mentaliteten, ‘Next man up’, fejler bestemt intet og kan kompensere for manglende kvalitet i truppen. Hårdt arbejde og at ’ofre sig for sin medspiller’ er sjældent attributter som tilbagebetaler sig selv i angrebet. Når det er helt lige og Pacers har muligheden for at afgøre kampen i de døende minutter, hvem skal så tage det afgørende skud?

Udover at være en leder på og udenfor banen, var Oladipo manden man gik til når kampene skulle afgøres i de sidste minutter. I NBA-regi kalder man en spillers evner i de afgørende sekvenser af spillet, for Clutch. NBA.com har defineret Clutch som værende i de sidste fem minutter, hvor der kun er fem point eller mindre i forskel på holdenes score.

I denne disciplin er Oladipo verdensklasse, formentlig den bedste i ligaen i denne sæson. 15 gange har Oladipo og Pacers sammen, stået i Clutch-time. 11 gange kom Pacers sejrssrigt ud af de nervepirrende dueller, anført af Oladipo, som i gennemsnit leverede 5,1 point i de sidste fem minutter (bedre end James Harden), og havde en plus/minus på 3,3 (bedre end Stephen Curry).

’Håb’løshed

Det er svært at forestille sig et scenarie, hvor Pacers kan holde fast i en top fire placering, som giver muligheden for hjemmebanefordelen i første runde af playoffs. Philadelphia 76ers på femte pladsen er kun halvanden kamp efter Pacers, og har tilmed vist muskler i det forestående trading vindue

Modsat er tanken om, at Pacers ryger længere ned i stillingen og derved få et bedre draftvalg nærmest utopi. Dertil er Eastern Conference for svag og Pacers for stabile. Men er Pacers sæson så allerede afgjort før det for alvor begynder? Måske. Uden Oladipo i playoffs bliver det svært for dem at få fire sejre i en serie mod de andre fire tophold i Eastern Conference.

Men Pacers kan være svære at slå, selv uden Oladipo. Defensiven har været ankeret hele sæsonen igennem, og bliver styret af den unge og atletiske center, Myles Turner. Han snitter for sæsonen 2,7 blocks per kamp, og er medvirkende til at Pacers holder modstanderne på en forholdsvis lav pointhøst i painten (det farvede straffekastfelt) – 43,7 point, hvilket kun tre andre hold formår at overgå.

Trods et forsvar rangerende som det andet bedste i ligaen, går Pacers mod et slutspil uden forventning om succes.

Fortællingen for bare en måned siden havde været noget mere optimistisk, men håbet om NBA Finals må med stor sandsynlighed endnu engang lide et knæk.

Hvor meget mere skal de håbefulde Pacers-fans dog igennem, før de kan se deres hold spille med om mesterskabet?

En ting er sikkert – uden Oladipo forbliver det ved håbet. Heldigvis arbejder han på at komme stærkere tilbage.

Nyt NBA-gear? Tjek - NordicBasketball.com ud her.

Annonce
Annonce
Annonce

Mere fra Indiana Pacers